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灭绝是生物发展的必然规律吗?

   在恐龙化石出土不久,关于恐龙是如何灭绝的问题就被提了出来。随着恐龙是中生代统治者这一概念的确立,恐龙灭绝的原因尤其引人入胜,因为人类在思考这一远古难题的时候,难免要和自己联系起来。不是吗?我们人类也和恐龙一样,统治着整个地球,消耗着有限的自然资源,那么,恐龙曾经面临的灾难,是不是有朝一日也会降临到我们人类的头上呢?

 

   渡渡鸟


   今天我们谈起物种的灭绝,总是与环境的恶化和人类社会的过度发展联系起来,最有名的两个例子就是渡渡鸟和北美旅鸽。

   曾经栖息在非洲马达加斯加岛上的渡渡鸟身长约1米,体重可达20千克,它和我们熟悉的家鸡、家鸭一样,光有翅膀而不会飞。于是,当人类用骄傲的脚步踏上这块神奇的土地后,渡渡鸟的日子就一天不如一天,在不到200年的时间里,渡渡鸟居然被人类的肠胃消灭得千干净净。

   北美旅鸽原来的数量比渡渡鸟更多,但是灭绝的速度也更快。当年,在美国和墨西哥之间,大约有几十亿只北美旅鸽在自由翱翔,它们的数量之多,足以遮天蔽日,其密集度让人感到害怕。不过,当枪声开始响起的时候,这种小东西就再也没有安宁过。终于,到了1914年,在全球范围内,竟然已经找不到一只活着的北美旅鸽了。

   人类好像太可怕了,他们可以轻而易举地把一个生物物种送上不归路,全然不顾其长达几十万年的艰难演化历程。好在人类也是有理性的,当认识到了无节制的扩张给环境和其他物种带来的灾难时,人类开始努力纠正,不仅提出了“野生动物是人类的朋友”,还把野生动物的保护付诸法律,各种民间保护组织也应运而生。可以说,人类正在为地球生命的丰富多彩进行着不懈的努力。

   话又说回来,生物灭绝并不是有了人类才出现的特殊现象,其实,自从生命出现以后,灭绝就从来没有停止过,应该说,物种的灭绝是生物演化过程中的必然阶段。一些物种发展到了一定的时期,就会结束它的存在使命,由此产生的空隙,将会有新的物种来取代,这样,生物的发展才会前赴后继。

   比如说,6亿年前有一类生物,它们既不像我们今天所认识的动物,也不像我们所认识的植物,科学家根据发现地澳大利亚阿得雷德省的埃迪卡拉,把它们称为埃迪卡拉生物群。这一生物群没有任何骨骼结构,只有柔软的肉体,当时也是极其逍遥自在的。但是,当多细胞动物出现以后,埃迪卡拉生物群就面临危险了,因为那些拥有爪、螯等坚硬武器的动物给它们造成了致命的威胁。不久,埃迪卡拉生物群就被新生动物当做美味佳肴享受殆尽。这类生物,就是生命演化发展中承先启后的种群。

这种承先启后的现象有时候造成了很大的影响,使得一些大的生物种群发生衰竭,这种衰竭在地质史和古生物史上有明显的反映,地质史就此作为两个时代的分界。比如,三叶虫、四放珊瑚等大的种群灭绝时,人们把它作为古生代结束的标志。而中生代的结束就以恐龙、菊石的灭绝为标志。换句话说,以6500万年前中生代白垩纪地层为界,超过这个期限,恐龙等一大批生物就再也找不到了。



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